Ora possiamo finalmente confrontare Webb con altri osservatori a infrarossi

Il Immagini per gentile concessione di James Webb Space TelescoIl team pe della scorsa settimana non sono immagini ufficiali della “prima luce” del nuovo telescopio, ma in qualche modo sembra che lo sia. Queste viste mozzafiato forniscono le prime indicazioni di quanto sia potente JWST e di quanto l’astronomia a infrarossi stia per migliorare.

Le immagini sono state rilasciate dopo che il lungo processo di messa a fuoco completa delle sezioni dello specchio del telescopio è stato completato. Gli ingegneri affermano che le prestazioni ottiche di JWST sono “migliori delle previsioni più ottimistiche” e gli astronomi si schierano con entusiasmo.

“Non lo era infrangere le leggi della fisica, Mark McGreen, Senior Adviser for Science and Exploration dell’ESA e membro del JWST Science Working Group, ha dichiarato: su Twitter.

Nella loro eccitazione, gli astronomi hanno iniziato a pubblicare immagini comparative – dai precedenti telescopi al JWST nello stesso campo visivo – dimostrando lo sviluppo del miglioramento della risoluzione.

L’astronomo Andras Gaspar, lavorando con lo strumento MIRI di JWST, ha combinato le immagini del telescopio WISE (Wide Infrared Survey Explorer) in un’immagine JWST dello stesso campo visivo, la Grande Nube di Magellano, una piccola galassia appartenente alla Via Lattea.

Poi si è reso conto che anche Spitzer aveva scattato una foto dell’LMC, quindi ha creato un confronto tra i tre telescopi, come mostrato nella nostra immagine principale.

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“Ad essere onesti, WISE con il suo telescopio da 40 cm era grande la metà di Spitzer [85cm primary] Ma entrambi sono molto piccoli rispetto a JWST [6.5 meter primary]” Gaspare ha detto su Twitter. “Questo è ciò che si ottiene con una grande apertura! Risoluzione e sensibilità. MIRI fornisce il medio infrarosso! HST [Hubble Space Telescope}] Non riesco ad arrivare a quella lunghezza d’onda”.

E c’è di più:

Astronomi e ingegneri sembrano stupiti dalla precisione di JWST. Potresti trovarlo sorprendente. Voglio dire, non testano a terra per vedere le capacità dei telescopi prima di lanciarli? Sì, ma i test a terra non raccontano sempre l’intera storia, come fa Marshall Perrin, vice scienziato del progetto di Webb presso lo Space Telescope Science Institute. Ha spiegato su Twitter.

“Sì, abbiamo testato l’intero treno ottico nella tecnologia di raffreddamento di Houston, ma questo in realtà non ci ha detto delle prestazioni assolute”, ha detto. scrisse. “Non completamente. Per molti versi, l’ambiente di prova a terra era impegnativo e diverso dallo spazio. “

Perrin spiega come la gravità gioca un ruolo, poiché gli specchi di JWST sono stati progettati per avere una certa forma a gravità zero, ma in tutti i test a terra sono stati inevitabilmente distorti dalla gravità, richiedendo modelli digitali per compensare.

Dopodiché, non c’è modo di testare come funzionerà il telescopio a terra a ground zero, per quanto riguarda la stabilità o se ci sono vibrazioni dal veicolo spaziale. E mentre i test a terra nella camera termica sottovuoto del Johnson Space Center potrebbero corrispondere alle temperature a cui sarebbe esposto JWST nello spazio, Perrin ha affermato che alcuni impatti nella camera di test hanno causato instabilità ottica.

“La previsione delle prestazioni non dovrebbe essere solo un’onda manuale o un desiderio, ma dovrebbe essere basata su modelli numerici quantitativi e budget, inclusa la valutazione di rischi e incertezze”, scrisse.

Quindi, mentre le previsioni sono utili, ci sono sempre scetticismi. Per ora, godiamoci la gioia e chiediamoci cosa ha effettivamente da offrire JWST.

Le prime foto ufficiali della luce sono attese a luglio.

Didascalia immagine principale: The Evolution of Infrared Astronomy, da Spitzer a WISE a JWST. Credito immagine: Andras Gaspare.

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